Enquanto se debatem os possíveis perigos a longo prazo da doença de Lyme, novos números do Centro de Controle de Doenças confirmaram que a doença é dez vezes mais comum do que se pensava anteriormente.

Acredita-se que a doença de Lyme afeta apenas entre 20.000 e 30.000 americanos a cada ano, embora os médicos tenham alertado por muito tempo que poucos casos são relatados. Agora, novos números do CDC elevaram esse número para cerca de 300.000. A agência ressalta que a doença ainda é contraída em menos de 15 estados, todos no nordeste e no meio-oeste.

A doença de Lyme é transmitida por carrapatos infectados, alguns dos quais podem ser tão pequenos quanto uma semente de papoula. A maioria das pessoas é acometida de febre e cansaço, e confirmada como portadora da doença quando vê uma marca de "olho de boi" ao redor da picada do carrapato e / ou apresenta resultado positivo. Eles geralmente se recuperam após um tratamento com antibióticos, mas se não forem tratados, a infecção pode levar a problemas de longo prazo, como a artrite.

O Instituto Nacional de Saúde só dedica uma pequena quantia do seu orçamento para pesquisar a doença de Lyme. Os novos números, disse o agente do CDC que supervisionou os novos números, estão "nos dando uma imagem mais completa, e não é agradável". A doença de Lyme foi descoberta em Connecticut em 1975.

Mais preocupante é o recente burburinho sobre uma forma de longo prazo da doença de Lyme, sobre a qual pouco se sabe, mas muito é temido. Os pacientes relatam dor crônica e fadiga anos após a infecção inicial, assim como uma série de outros sintomas alarmantes - dores musculoesqueléticas, lentidão mental e cansaço interminável. Alguns são tratados com sucesso e outros não encontram cura para a condição debilitante. Para cada dez pessoas diagnosticadas com a doença de Lyme inicial, pelo menos um ou dois serão posteriormente diagnosticados com "síndrome pós-tratamento da doença de Lyme".

O termo é vago porque a compreensão da última doença é muito limitada. Alguns médicos não acreditam na síndrome do "pós-tratamento", e outros diagnosticam seus pacientes com condições auto-imunes ou depressão grave. Um especialista disse: "É um verdadeiro distúrbio, embora ninguém saiba realmente o que está acontecendo".

A comunidade médica ainda está debatendo se a "condição" é outra doença auto-imune inteiramente, ou se se origina na doença de Lyme - e quão comum ela realmente é.

É provável que os doentes esperem que os últimos dados do CDC sobre a doença encorajem o NIH a dedicar mais do seu orçamento a encontrar um diagnóstico, tratamento e, espera-se, uma cura.