Em entrevista ao Good Morning America na sexta-feira, o ex-astro da NBA Dennis Rodman sugeriu que ele ajudou a garantir a libertação de Otto Warmbier da detenção na Coréia do Norte. Warmbier, um estudante universitário americano, morreu na segunda-feira apenas alguns dias depois de ter sido evacuado de uma prisão norte-coreana após 17 meses de detenção. Rodman, que supostamente tem uma amizade pessoal com Kim Jong Un, da Coréia do Norte, viajou para o país comunista em 13 de junho.

"Eu estava tão feliz de ver o garoto ser libertado", disse Rodman sobre o dia em que ouviu Warmbier sendo lançado em uma entrevista no Good Morning America . "Mais tarde naquele dia, foi quando descobrimos que ele estava doente, ninguém sabia disso. Nós pulamos para cima e para baixo ... Algumas coisas boas vieram dessa viagem."

O agente de Rodman, Chris Volo, que também participou da entrevista, disse ao co-apresentador Michael Strahan que ele pediu várias vezes o lançamento de Warmbier enquanto trabalhava nos detalhes da última viagem de Rodman com os delegados.

"Eu sei que estar lá tinha algo a ver com isso", disse Volo. "Quando eu estava organizando a viagem ... eu perguntei em nome de Dennis pela sua libertação três vezes." Volo se referiu ao lançamento de Warmbier como um "tipo de boa fé" necessário "se algum dia formos fazer algum tipo de relações esportivas futuras".

No entanto, tanto o Departamento de Estado quanto o pai de Warmbier disseram que o ex-astro do basquete não tinha nada a ver com o lançamento de Warmbier. "Dennis Rodman não teve nada a ver com Otto", disse ele em uma entrevista coletiva em 15 de junho, segundo o jornal The Los Angeles Times . "É uma diversão ... Tudo isso é planejado."

Quando a Coreia do Norte devolveu Warmbier aos Estados Unidos em 13 de junho, ele foi encontrado com graves lesões neurológicas. De acordo com a CNN, os médicos de Warmbier disseram que o estudante de 22 anos estava em uma condição que eles chamavam de "vigília indiferente" ou "estado vegetativo persistente". Ele morreu 19 de junho.

A Coreia do Norte desde então negou qualquer irregularidade ou maus tratos e afirmou que eles eram de fato "a maior vítima" nesta situação. "O fato de que Warmbier tenha morrido repentinamente em menos de uma semana logo após seu retorno aos EUA em seu estado normal de indicadores de saúde é um mistério para nós também", disse um porta-voz do Ministério das Relações Exteriores em um comunicado divulgado na sexta-feira.

Embora Rodman parecesse acreditar que desempenhou algum papel na garantia da libertação de Warmbier, ele sustentou que suas visitas à Coréia do Norte não eram uma tentativa de realizar uma agenda política ou negociar a libertação dos detidos.

"Minhas viagens indo para a Coréia do Norte são mais como tentar ... comunicar-se com esportes. Não se trata de tentar libertar pessoas", disse Rodman. "É quase apenas tentando alcançar esportes e ver se posso trazer esportes para a Coréia do Norte".